¿Está el fútbol inglés en decadencia?

La eliminación de los dos clubes de Manchester en la fase de grupos de la Champions League y la de Tottenham, Fulham y Birmingham en la Europa League ha provocado que muchos medios ingleses se preguntaran si se trata de un accidente puntual o del inicio del declive europeo de los clubes ingleses. 

El Manchester City de Sergio Agüero ha acabado en la Europa League
Hay que remontarse 12 años, hasta la temporada 1999-2000 season, y a través de varios cambios de formato de la Champions League, para encontrar la última vez que el fútbol inglés solo tuvo dos contendientes en la segunda ronda de la competición. Los dos clubes en aquella ocasión fueron Manchester United y Chelsea, que quedaron eliminados en cuartos de final.
Es legítimo considerar los años transcurridos desde entonces como los años de oro del fútbol inglés en Europa, en los que siempre han habido tres o cuatro representantes de la Premier League en la primera ronda eliminatoria. El súmum llegó en 2009, cuando tres clubes ingleses (Arsenal, Chelsea y Manchester United) alcanzaron las semifinales.
En el sorteo del viernes en Nyon solo hubo dos clubes ingleses, Arsenal y Chelsea. Eso sitúa a Inglaterra a la misma altura que Alemania, España y Rusia y uno por detrás de Italia, que clasificó a Milán, Inter y Nápoles.
A esta situación en la máxima competición europea, cabe añadir la debacle inglesa en la Europa League, donde solo el Stoke logró clasificarse para la ronda eliminatoria, mientras que Tottenham, Fulham y Birmingham cayeron en la fase de grupos. La gran pregunta es: ¿significa esto el inicio del ocaso del fútbol inglés en Europa?
Si nos atenemos al ránking UEFA por país, la realidad es que desde 2007-08 se han estrechado las diferencias entre los clubes ingleses y el resto. Mientras en aquella temporada los clubes ingleses quedaron muy lejos de alemanes y españoles, las distancias se han reducido desde entonces. En la temporada 2009-10, los clubes alemanes quedaron por delante de ingleses y españoles. Y la temporada pasada, aunque los clubes ingleses mantuvieron un año más su dominio, lo hicieron por un estrecho margen que parece que se repetirá este año.
La realidad, si examinamos las prestaciones club por club, es que el fútbol inglés está en plena transformación. Hace un lustro, solo cuatro clubes ingleses parecían capaces de disputar con garantías la Champions League: Manchester United, Liverpool, Chelsea y Arsenal. Hoy en día, se han añadido Manchester City y Tottenham, que han completado la participación inglesa en las dos últimas ediciones de la Champions League.
Lo realmente precoupante para los clubes ingleses es que cada vez parecen menos preparados para conquistar la competición. Los dos representantes que quedan en la Champions League parecen menos capaces de ganarla que hace cinco años. El Arsenal llegó a la final en 2006, pero desde entonces han quedado eliminados en octavos, cuartos, semifinales, cuartos y octavos. La partida deCesc Fàbregas y Samir Nasri ha transformado a los "gunners" en un equipo más débil que hace 12 meses.
En cuanto al Chelsea, han alcanzado las últimas temporadas las semifinales, final, semifinales, octavos y cuartos. Y tampoco parece que el Chelsea se haya reforzado respecto a temporadas anteriores. Más bien lo contrario.
¿Significa esto que el fútbol inglés está en declive en Europa? La primera certeza es que todos los clubes están lejos del nivel del Barcelona, actual campeón. Aunque quedaran cuatro clubes ingleses en octavos, sus posibilidades de éxito serían minúsculas. En segundo lugar, esta ha sido la primera temporada del Manchester City en la Champions League. No cabe duda de que el año que viene volverán con más fuerza.
El City fue víctima de un grupo duro y la inexperiencia europea. Tan solo lograron un punto menos que el Tottenham Hotspur la temporada pasada, cuando los Spurs alcanzaron con brillantez los cuartos de final. Es difícil imaginar que el Manchester City no alcance los octavos la próxima temporada. Lo mismo puede decirse del Manchester United. Uno no imagina a Sir Alex Ferguson quedándose fuera de los octavos dos años consecutivos.
A pesar de que nadie parece capaz en Europa de batir al Barcelona ahora mismo, en el segundo escalón europeo siguen encontrándose los seis grandes clubes ingleses, que a buen seguro regresarán el próximo año con fuerzas renovadas para vengar la ofensa de la pasada fase de grupos.
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