Relegation Battle: entramos en la recta final
El Leicester de Shakespeare cuenta sus partidos jugados como victorias, el Sunderland está hundido en el pozo tras el empate a cero ante el Burnley. El Middlesbrough, sin Karanka, está obligado a reaccionar y se le acaban las oportunidades, el Crystal Palace saca la cabeza de los puestos de descenso. Hull City y Swansea han sufrido un bajón dentro de la mejora que habían provocado sus respectivos entrenadores unos meses atrás.

Tras el parón de selecciones, encaramos las últimas nueve jornadas. Analizamos el momento de forma de cada uno de los candidatos al descenso y los partidos que pueden definir el desenlace de la Relegation Battle:

15. Leicester (30 pts.)

Más allá de ser el candidato al descenso que llega en mejor momento de forma al tramo final de temporada, el Leicester City también es el que mejor calendario tiene. Si bien es cierto que la eliminatoria de Champions League contra el Atlético de Madrid les puede distraer en cierto modo, recordemos que el equipo ya ganó cuando se enfrentó al Liverpool y al Hull City entre la ida y la vuelta del cruce ante el Sevilla FC.

De hecho, Craig Shakespeare se ha convertido en el primer entrenador de la historia de la Premier en ganar sus tres primeros partidos marcando tres goles en cada uno de ellos. Ante el West Ham encajó por primera vez más de un gol en contra, en el partido en el que le dio descanso al capitán Morgan tras el sobreesfuerzo realizado entre semana en Champions League.

Pero lo mejor para el Leicester City es lo que está por llegar ya que pueden dejar la permanencia prácticamente garantizada si en sus dos próximos partidos -en casa ante el Stoke City y el Sunderland, en tres días de diferencia- sacan unos cuatro puntos. A continuación visitarán Goodison Park, uno de los escenarios más difíciles en el panorama actual de la Premier League. Igual es ese un buen partido para hacer rotaciones y llegar en buena forma al Vicente Calderón, tres días después de jugar ante el Everton de Ronald Koeman. Aunque quizás Craig Shakespeare nos sorprenda con un giro dramático en el último acto. 

16. Crystal Palace (28 pts.)

Tres victorias consecutivas. La mejor racha de resultados actualmente en la liga igualada con la del Leicester City, Tottenham y Chelsea. Sam Allardyce está cerca de volver a salvar a un equipo del descenso pero todavía es temprano para que los aficionados del Palace pongan el champagne en el congelador. En los próximos tres partidos, el Crystal Palace visita el estadio del Chelsea, el del Southampton y recibe al Arsenal, donde quizá no puedan sumar más de un punto.

Recuperar la solidez defensiva ha sido una de las claves que explican las tres victorias seguidas, donde han mantenido la portería a cero en todas ellas. Allardyce está tratando de asegurar el futuro de Zaha en el Palace, ya que le ve como uno de los pilares fundamentales en el crecimiento del proyecto.

Sus dos últimos partidos como local son ante Hull City y Burnley, dos conjuntos que bajan mucho sus prestaciones cuando juegan lejos de su estadio. Si no logran sacar puntos en los enfrentamientos contra los equipos de la parte alta, siempre podrán certificar la permanencia ganando estos dos últimos partidos en el sur de Londres.

17. Swansea (27 pts.)

Si el Swansea City vuelve a estar tan cerca del descenso es básicamente por culpa de su irregularidad. Cinco victorias y cinco derrotas de sus últimos diez partidos jugados. Junto con el Chelsea son el equipo que menos veces ha empatado esta temporada -solo en tres ocasiones-. Y precisamente eso, un empate, hubiera sido bueno en su visita al Vitality Stadium de Bournemouth, donde Tom Carroll fue el mejor del equipo en el derrota por 2-0.

Los de Paul Clement están obligados a ganar, después del parón de selecciones, en casa contra el Middlesbrough. Y es tan importante ganar ese encuentro ya que tres días más tarde reciben al Tottenham y luego visitarán al West Ham y al Watford, dos equipos en mala racha pero muy imprevisibles, es decir, les va a costar.

Visitar el campo del Sunderland en la penúltima jornada puede ser garantía de sumar tres puntos y otro partido donde pueden lograr la victoria que les acerque a la hipotética permanencia en la Premier League es a finales de abril cuando reciben al Stoke City.

18. Hull City (24 pts.)

No pudo sacar nada Marco Silva de su desplazamiento al campo del Everton. Algo lógico si tenemos en cuenta que los Toffees son uno de los equipos que actualmente mejor juega al fútbol en la Premier League. Y es cierto que el 4-0 es muy engañoso. Pero miremos qué le queda al Hull City y donde debe sacar los tres puntos para mantener vivas sus opciones.

Hay tres partidos que serán claves para definir la temporada del Hull: el primero de ellos será el 5 de abril cuando reciban al Middlesbrough. Lo tienen que ganar sí o sí. El siguiente no llega hasta un mes después. 6 de mayo, en casa ante el Sunderland. Seguramente sea imposible que se salven sin ganar este partido y considerando que será el antepenúltimo, los Black Cats pueden estar descendidos.

Una semana más tarde, en la penúltima jornada, el partido que ya estamos esperando todos: el Crystal Palace - Hull City. La salvación del Hull pasa por ganar estos tres partidos y puntuar ante rivales que bien poco les queda en juego como son Watford, Stoke City, West Ham o Southampton.

19. Middlesborugh (22 pts.)

Lo primero que necesitan es evidente: goles. Pero vayamos un poco más allá. Al Boro le quedan diez partidos, es decir, 30 puntos en juego. Sumando la mitad de ellos llegarían a los 37 puntos, puntuación con la que ningún equipo de la Premier ha bajado en las últimas cinco ediciones. Pero siendo realistas: cuando has sumado 22 de 84 puntos posibles siendo además el equipo que menos goles marca en la liga, pocas cosas te pueden hacer pensar que te vas a salvar.

De los diez partidos restantes, cuatro de ellos son ante equipos situados en los seis primeros lugares (reciben al Arsenal y al Manchester City y visitan Stamford Bridge y Anfield). Sin duda estarán obligados a puntuar ante estos equipos, algunos jugándose la temporada -la visita a Anfield llega en la última jornada donde los Reds se pueden estar jugando una plaza para disputar la Champions League del año que viene-.

Sin embargo, son los tres próximos partidos del Middlesbrough los que deberían aclararnos, en gran medida, su futuro. Swansea y Hull City, a cinco y a dos puntos del Boro respectivamente, son sus dos próximas citas. Dos auténticas finales y ambas fuera de casa -recordemos que el Middlesbrough solo ha ganado un partido fuera de casa, sumando 9 puntos de 42 posibles-. Luego reciben al Burnley.

Los números nos dicen que sacando 7 puntos de estos tres partidos las opciones de salvación deberían aumentar relativamente. Aunque les estamos pidiendo que ganen dos de tres partidos a un equipo que gana uno de cada siete en la Premier League esta campaña.

20. Sunderland (20 pts.)

Más de un mes después, el Sunderland volvió a puntuar. ¿Lo malo? Porque desgraciadamente siempre hay algo negativo en todo lo que ocurre en el Sunderland esta temporada. Pues no pudo pasar del empate a cero ante el Burnley en un partido donde estaban obligadísimos a ganar. No solo por la evidente y catastrófica clasificación en liga, no solo porque recibían al único equipo que queda por ganar un solo partido fuera de casa, también por una simple cuestión emocional. Este encuentro pudo haber cambiado la dinámica del colista pero no ocurrió así. Tom Heaton lo paró todo y ahora las opciones del Sunderland son prácticamente nulas.

Poco importa que de los diez partidos que les quedan tres sean ante Swansea, Middlesbrough y Hull City. Poco importa que otros dos sean contra Leicester City y Bournemouth. La realidad es que deberían de sumar en estas últimas diez fechas casi tantos puntos como han sumado en las veintiocho jornadas que llevamos hasta ahora.

Resumiendo, lo que necesita el Sunderland simplemente es un milagro.

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